Атомная бомба работает, инициируя ядерную цепную реакцию, которая высвобождает огромное количество энергии по сравнению с обычными взрывчатыми веществами.

На единицу объема атомная бомба может быть в миллионы или миллиарды раз мощнее тротила. Первый атомный взрыв произошел 16 июля 1945 года на испытательном полигоне Аламогордо в Нью-Мексико, во время испытания под названием Тринити.

Он был разработан во время сверхсекретного Манхэттенского проекта, которым руководил генерал армии США Лесли Р. Гроувс.

Ядерные реакции происходят, когда нейтроны выстреливают в плотно упакованные атомы с тяжелыми ядрами (изотопы урана или плутония). Эти тяжелые ядра распадаются на более легкие ядра при попадании нейтрона, в свою очередь генерируя больше нейтронов, которые бомбардируют другие ядра, создавая цепную реакцию.

Этот процесс известен как деление. (Другой процесс, известный как слияние, высвобождает энергию путем слияния ядер, а не их расщепления.) Разрушая сами ядра, а не высвобождая энергию посредством обычной химической реакции, атомные бомбы могут высвобождать более 80 тераджоулей энергии на килограмм (ТДж/кг).

В самых ранних бомбах цепная реакция была начата просто выстрелом двух полусфер изотопа урана высокой чистоты друг в друга в маленькой камере.

В обновленных конструкциях ядро урановой или плутониевой бомбы окружено осколочно-фугасными линзами, предназначенными для сжатия ядра при детонации. Сжатое ядро становится критическим, инициируя цепную реакцию, которая сохраняется до тех пор, пока многие из тяжелых ядер не будут разбиты.

Атомная бомба и ее родственник водородная бомба, вероятно, были самым мощным оружием в мире с момента их создания много десятилетий назад. Большие бомбы могут уничтожить целые города. Тысячи атомных бомб были взорваны, хотя только две были использованы в военных действиях — оба применялись США против Японии во время Второй мировой войны.

Есть семь стран, которые открыто заявляют о обладании ядерным оружием; Соединенные Штаты, Россия, Великобритания, Франция, Китайская Народная Республика, Индия и Пакистан. В настоящее время мир обладает достаточным ядерным потенциалом, чтобы заставить человеческую расу вымереть много раз.