За последние миллионы лет произошло 10 эпох распространения ледяных щитов и «падающих морей».

На протяжении всего этого периода холодные периоды настолько преобладали, что геофизики рассматривают теплые периоды, подобные нынешнему, называемому голоценом, как странности. Действительно, научное название этих периодов-межледниковье-отражает исключительный характер таких времен.

Следующий ледниковый период почти наверняка достигнет своего пика примерно через 80 000 лет, но споры о том, как скоро он начнется, продолжаются, и последняя теория заключается в том, что влияние человека на атмосферу может существенно ускорить переход.

Это не просто интеллектуальное упражнение. Стабильные условия голоцена, длившиеся до сих пор 10 000 лет, способствовали расцвету сельского хозяйства, технологий, мобильности и, как следствие, взрывному росту населения, что сделало человеческий род глобальной силой.

Любое существенное изменение климата, вероятно, создаст огромные, хотя и, вероятно, преодолимые проблемы.

Данные, полученные из морских отложений и других источников, неизменно указывали на продолжительность предыдущего теплого периода примерно в 10 000 лет, и предполагалось, что это дает по крайней мере приблизительный намек на долговечность нынешнего межледниковья.

Представление о том, что охлаждение неизбежно, было оспорено несколько лет назад. Некоторые ученые собрали более подробную информацию о предыдущем теплом периоде, который произошел 130 000 лет назад, и пришли к выводу, что он длился в два раза дольше, чем они ранее оценивали — 20 000 лет вместо 10 000.

Другие предположили, что более ранняя теплая эра, которая длилась еще дольше — 30 000 лет-была лучшей моделью для голоцена. Но многие эксперты все еще говорят, что они убеждены, что нынешнее тепло должно, под влиянием одних только орбитальных циклов, приблизиться к концу «любого тысячелетия сейчас», как выразился доктор Ричард А. Мюллер, физик из Калифорнийского университета в Беркли.

Но планета ощущает новое влияние, влияние людей. Многие эксперты по климату говорят, что люди могут отсрочить наступление следующего ледникового периода на одно-два тысячелетия, а то и дольше, поскольку на Земле сжигаются давно погребенные запасы угля, нефти и других богатых углеродом видов ископаемого топлива, высвобождая миллиарды тонн углекислого газа и других парниковых газов, задерживающих тепло.

Это изолирующее одеяло оказывает большее климатическое влияние, чем небольшой поток поступающей солнечной энергии от изменений ориентации Земли относительно Солнца, сказал д-р Джеймс А. Хансен, директор Института космических исследований НАСА.

«Мы взяли под контроль механизмы, которые определяют изменение климата», — сказал он.

Другие ученые, соглашаясь с этим тезисом на короткий срок, говорят, что в конечном итоге буферные свойства атмосферы, океана и Земли восстановят равновесие, вернув большую часть высвобожденного углерода в долговременное хранилище и позволив орбитальному ритму вновь доминировать.

«Орбитальные изменения находятся в медленном танце, ведущем к пику через 80 000 лет», — сказал доктор Эрик Дж. Баррон, декан Колледжа наук о Земле и минералах в штате Пенсильвания. -Я с трудом могу себе представить, что к тому времени человеческие влияния не пройдут своим чередом.»

Может показаться, что вызванное человеком глобальное потепление, хотя, возможно, катастрофа в масштабе веков, может быть хорошей вещью в долгосрочной перспективе, если она на некоторое время защитит следующий ледниковый период.

Но многие климатологи отмечают, что сложное взаимодействие парниковых газов, орбитальных сдвигов и других воздействий на климат остается малоизученным. На самом деле, по мнению некоторых экспертов, существует вероятность того, что вызванное человеком потепление может остановить тепловые океанские течения, которые сохраняют северные широты теплее, чем они были бы в противном случае. Результатом может быть более быстрый спуск в ледниковые времена вместо задержки.